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土卫六“泰坦”或存在支持生命成分

科技日报·2020/10/13

土星最大的卫星——土卫六“泰坦”,尽管与地球“配料”不同,却被认为比火星更具有生命活动的可能性!据物理学家组织网近日消息,天文学家们发现,在土卫六赤道地区堆积了含有有机物质的沙子,在土卫六形成撞击坑时会暴露出地壳中相对较“新鲜”的水冰,而土卫六上古老的生态系统可能由这些撞击坑暴露出来。相关研究发表于近期《天文与天体物理学》杂志。
近20年来,全球太空机构将其大部分资金和研究集中在火星上,以寻找生命的基础。但另一颗星球——土卫六,一直被天文学家视为最接近地球环境的卫星。土卫六表面被山峦河流覆盖,它是太阳系中除地球之外唯一表面有稳定液体的星球,不同之处是,地球上是液态水,而“泰坦”则是碳氢化合物。而在太阳系,也只有土卫六拥有原理与地球水循环相似的所谓“甲烷循环”;此外,土卫六也是太阳系内除地球外唯一的富氮星体。以上这些因素,都让土卫六常年位列“最有可能孕育生命的星体”榜单前三名,也成为了解地球上生命起源的最理想之地。
此次,欧洲空间局(ESA)与其合作科学家们,使用最先进的成像技术来研究“泰坦”。他们发现,在土卫六干燥的赤道附近,沙丘火山口似乎是由有机物质组成——冰被埋在一层含有有机物质的沙子中。而中纬平原的众多撞击坑,都存在富含水冰的有机混合物。这也意味着,土卫六上古老的生态系统可能由这些撞击坑暴露出来。
鉴于此,内什非常期待向“泰坦”派遣无人机的国际合作任务,该无人机将于2027年发射升空。ESA合作科学家、西方空间地球与太空探索研究所成员凯瑟琳·内什表示,太阳系中没有像“泰坦”这样的地方——每个区域的沙子超级多,而且“泰坦”的气候与地球几乎没什么不同,只是“配料”大相径庭。甲烷雨形成的溪流穿过地表,让含有有机物质的沙子被侵蚀,这一过程就像地球上发生的一样,而且依然活跃。
编辑:龙柏合